Heno: Alimentando a los Pequeños Herbívoros

Puntos clave

  • El heno es la base para una dieta saludable en los pequeños herbívoros y debe constituir una gran parte de la dieta.
  • El heno sirve como una fuente de fibra.
  • La fibra no digerible o insoluble estimula la motilidad intestinal y mantiene la flora intestinal saludable.
  • La alfalfa se recomienda generalmente para los pequeños mamíferos en crecimiento.
  • La mayoría de los adultos se benefician de una dieta basada en heno de hierba.

Por qué es importante el heno?

Los henos son forrajes secos cosechados que a menudo son alimentos para los pequeños mamíferos populares como el conejo (Oryctolagus cuniculus), el conejillo de indias (Cavia porcellus) y la chinchilla (Chinchilla lanigera) (Figura 1). Para estos pequeños herbívoros, el heno sirve como una fuente de fibra. La lignina o fibra no digerible se mueve a través del colon y se excreta como heces duras o “heces diurnas”.

El heno se ofrece habitualmente a los mamíferos exóticos de compañía como el conejillo de indias

Figura 1. El heno se ofrece habitualmente a los mamíferos exóticos de compañía como el conejillo de indias (Cavia porcellus). Crédito de la imagen: Cat Wendt [CC-BY-2.0 (http://creativecommons.org/licenses/by/2.0)] vía Flickr Creative Commons. Haga clic en la imagen para ampliar

La fibra es necesaria para estimular la motilidad intestinal y mantener la flora intestinal saludable. Cuando los pequeños herbívoros son alimentados conuna dieta baja en fibra y alta en carbohidratos, se encuentran en mayor riesgo de sufrir enteritis bacterianas, especialmente los conejos muy jóvenes. La enterotoxemia es causada por el crecimiento excesivo de Clostridium spiriforme, C. difficile o C. perfringens. Los efectos gastroprotectores de la fibra dietética han sido bien documentados. Los pequeños herbívoros que reciben dietas con un alto contenido de fibra (es decir, a base de heno) son más resistentes a la estasis gastrointestinal inducida por el estrés. La gastroprotección es especialmente importante en los conejos a causa de su tracto gastrointestinal particularmente complejo y relativamente frágil.

Los henos y otros alimentos ricos en fibra también contienen fitolitos abrasivos. Los fitolitos son cuerpos de sílice producidos por las plantas que pueden ayudar a desgastar los dientes con raíces abiertas de los conejos y roedores. Los herbívoros pequeños están adaptados para un rápido desgaste. El desgaste de los dientes es aproximadamente 10 veces más rápido en el conejo, en comparación con el caballo. La falta de desgaste por parte de una dieta adecuada puede conducir a cambios dentales en cuestión de días, poniendo a los pequeños herbívoros en mayor riesgo de sobrecrecimiento dental y maloclusión.

Estrategias de alimentación prácticas

Ofrezca heno al libre albedrio. El heno de alfalfa (vea Tipos de Heno a continuación) es una gran fuente dietética de proteínas y calcio. La alfalfa se recomienda generalmente para pequeños animales en crecimiento o los animales que necesitan calorías adicionales, como los animales geriátricos frágiles o las hembras en período de lactancia. El alto contenido en proteínas y calorías de las dietas a base de alfalfa puede predisponer a los animales adultos a la obesidad. Por lo tanto, los adultos en una dieta de mantenimiento pueden ser ofrecidos heno de hierba ilimitado, heno de avena y paja, en lugar de alfalfa (véase más adelante).

Hay otra razón para reemplazar el heno de alfalfa con heno de hierba en el conejo. Los conejos son únicos entre los mamíferos en que los riñones excretan todo el calcio dietético. El exceso de calcio ingerido con el heno de alfalfa puede conducir a hipercalciuria o exceso de calcio en la orina. La hipercalciuria puede manifestarse como arena de calcio o sedimento en la vejiga o incluso piedras urinarias. Esta es otra razón por la cual el heno de alfalfa se recomienda principalmente para los conejos jóvenes en crecimiento y no como la dieta de mantenimiento para los adultos.

Tipos de heno

Hay muchos tipos de heno o forraje. La alfalfa es un cultivo de forraje importante en gran parte del mundo y sirve como una gran fuente de proteínas y calcio en la dieta. El heno de hierba se compone de un grupo de plantas tales como el Timothy, el trigo, el centeno, la avena, pasto ovillo y festuca alta. El heno Timothy es uno de los henos de hierba más comúnmente disponibles.

El heno no es un forraje homogéneo. La composición de nutrientes del heno varía con la especie de la planta, la etapa de madurez o crecimiento en el momento del corte y el método de manipulación y de curado o secado (Tabla 1). El heno recolectado en una etapa avanzada de crecimiento (“corte tardío”) tiene un contenido relativamente alto de fibra y bajos niveles de proteína y energía. El heno cortado en una etapa temprana es más bajo en fibra y alto en proteínas y energía.

Tabla 1. Concentraciones de fibra, proteína y minerales en heno y paja

(Ullrey 1997)a

Heno Etapa de madurez Fibra detergente neutra (%)b Fibra detergente acida (%)c Lignina (%) Proteína cruda (%) Ca (%) P (%)
Alfalfa Vegetación temprana 38 28 5 23 1.8 0.35
Alfalfa Floración temprana 39 32 8 19.9 1.63 0.21
Alfalfa Floración intermedia 47 37 9 18.7 1.37 0.22
Alfalfa Floración completa 49 39 10 17 1.19 0.24
Cebadilla Vegetación tardía 65 35 4 16 0.32 0.37
Cebadilla Floración intermedia 58 37 n/a 14.4 0.29 0.28
Cebadilla Floración tardía 68 43 8 10 0.3 0.35
Avena Etapa de espigazón 58 35 4 17.5 n/a n/a
Avena cabeza emergente 62 39 6 14 n/a n/a
Pasto Ovillo Floración temprana 60 34 5c 12.8 0.27 0.34
Pasto Ovillo Floración tardía 65 38 9 8.4 0.26 0.3
Pajad n/a 78 n/a n/a 4.6 0.28 0.17
Timothy Vegetación tardía 55 29 3 17 0.66 0.34
Timothy Floración temprana 61 35 4 10.8 0.51 0.29
Timothy Floración intermedia 67 36 5 9.1 0.48 0.22
Timothy Floración completa 64 38 6 8.1 0.43 0.2
Timothy Floración tardía 70 40 7 7.8 0.38 0.18
n/a: no disponible
a: Todos los parámetros se presentan como un porcentaje de la composición de materia seca.
b: La Fibra Detergente Neutra o FDN es una medida popular común de la fibra en el análisis de alimentación que representa un grupo de compuestos que incluyen la lignina, hemicelulosa y celulosa, pero no la pectina.
c: La Fibra Detergente Acida o FDA es el porcentaje de material vegetal altamente no digestible.
d: Valores promedio de pajas seleccionadas (cebada, avena y trigo) comúnmente alimentadas al ganado lechero (Anderson 2006)

Cómo evaluar el heno

Con la excepción del personal del zoológico, la mayoría del personal veterinario obtiene el heno de la tienda de mascotas en bolsas pequeñas y portátiles. Cuando se necesita alimentar a un gran número de pequeños mamíferos es más económico comprar fardos cuadrados de tiendas agropecuarias locales. El análisis del heno que se muestra a continuación, se limita a una inspección visual básica pero el heno empaquetado en las tiendas de mascotas contiene un análisis de calidad en la bolsa.

Evaluación visual del heno

  • Madurez
  • Frondosidad
  • Color
  • Olor y condición
  • Materiales extraños

Madurez

El heno cortado en una fase avanzada de madurez tiene tallos gruesos, mientras que en las fases tempranas los tallos son finos y frondosos.

Frondosidad

La relación entre la cantidad de hojas y tallos es un excelente indicador de la calidad del heno. El heno de alta calidad tiene una mayor proporción de hojas. El heno de hierba con una mayor proporción de tallos es mas grande y grueso. El heno de alfalfa con una mayor proporción de tallos tiende a tener una alta proporción de hojas rotas o hechas pedazos que a menudo se pierden durante la alimentación.

Color

El heno puede variar de un color verde brillante a amarillo o marrón. El color no es un buen parámetro para evaluar el heno ya que es un mal indicador de digestibilidad. Por ejemplo, un heno amarillo cortado en una etapa temprana y dañado por la lluvia puede tener mayor valor nutritivo que un heno de color verde brillante cortado en etapas tardías. Además de los daños causados por la lluvia ligera, el heno también puede tener un color amarillo debido a la maduración o el blanqueo causado por el sol. El heno blanqueado por el sol tiende a ser de un color amarillo dorado claro. El color amarillo causado por la maduración se puede distinguir del blanqueo del sol porque todas las plantas, no solo las del exterior, tienen el mismo tinte amarillo. El heno que ha sido expuesto a la lluvia, el rocío o la niebla tiene un aspecto marrón oscuro o negro característico, lo que puede indicar el crecimiento de moho. Las decoloraciones leves causadas por el blanqueo del sol, el rocío o un calentamiento moderado durante el empaque, no son tan graves como la pérdida del color verde debido a la madurez, el daño por la lluvia, un calentamiento excesivo o el crecimiento de moho.

Olor y condición

El olor del heno fresco recién cortado es el estándar por el cual se juzga todo el heno. El heno no debe ser húmedo, mohoso o polvoriento. El moho o el olor a humedad indica daños por el clima o el secado insuficiente antes del empaque.

Materiales extraños

Obviamente el heno que contenga materiales extraños perjudiciales no debe ser alimentado a los animales.

El análisis técnico detallado está indicado cuando se compran grandes cantidades de heno. De 12 a 15 muestras se retiran de las balas de heno con el uso de un extractor de muestras y un taladro eléctrico. Un tamaño de muestra final de 0.9-3.8 litros (1 cuarto-1 galón) es suficiente para la mayoría de los laboratorios.

Resumen

La fibra no digerible o insoluble juega un papel crítico en el mantenimiento de la salud gastrointestinal. La fibra insoluble estimula la motilidad intestinal y mantiene la flora intestinal saludable. Los efectos gastroprotectores de la fibra reducen el riesgo de estasis gastrointestinal en los pacientes estresados. Alimente a los pequeños herbívoros cantidades ilimitadas de heno. La alfalfa se recomienda para los animales jóvenes en crecimiento mientras que los adultos se benefician de una dieta de mantenimiento a base de henos de hierba.

Referencias

Referencias

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